澳大利亚的兔子现在怎么样了?为何会成为322种濒危动植物的威胁?

  生物学家警告:不要低估兔子。1859年澳大利亚引进了24只兔子,当这些兔子的数量繁衍到100亿只时,当局才意识到兔子的可怕,它们对自然资源的抢夺相当“凶猛”,对当地野生动物造成了严重伤害。

虽然澳大利亚持续与兔子展开斗争,如今当地仍然1.5-2亿只兔子,仍然是322种濒危动植物的主要威胁,是猫或狐狸威胁物种数量的两倍多。研究表明,即使两公顷土地上只有一只兔子,也能完全摧毁每一棵正在再生的橡树幼苗。兔子也是标志性的南方毛鼻袋熊和红袋鼠历史性衰落的原因。

一项新研究着眼于20世纪澳大利亚引入三种用于管理兔子的单独生物防治措施后的保护效益。这三种方法都取得了惊人的成功,并为保护带来了巨大的效益。但今天,兔子通常被忽视或低估,与引进的捕食者如猫和狐狸相比,在保护方面没有得到适当的重视这需要改变。

兔子是澳大利亚生态系统的一个主要问题,因为它们破坏了大半个大陆上大量关键的再生幼苗。兔子可以通过不断地吃幼苗来阻止树木和灌木的长期再生。这使得生态系统永远无法达到其自然的、兔子被引进前的形态。这对食草动物的食物供应、昆虫数量、住所和捕食有着巨大的影响。

在一些生态系统中,兔子已经阻止植物群落的再生达130年之久,导致灌木种群只剩下分散的古老个体。这些长期的影响可能会破坏将哺乳动物重新引入野外的保护计划的长期成功。在干旱的年份,兔子可以吃掉大量生长的植被,给本地动物留下的食物很少。干旱的植被生长缓慢,而且由于降雨稀少而不能经常再生。这意味着兔子从地面出来后很快就会吃掉幼树和灌木,从而对野生动物造成严重伤害。

兔子吃大量的再生植被,即使它们的数量几乎处于无法检测的水平。例如,在南澳大利亚州半干旱的TGB奥斯本保护区彻底消灭兔子之后,大多数树木和灌木物种才得以再生。此外,兔子还会传播杂草,造成土壤侵蚀,降低土壤吸收水分和支持植被生长的能力。

在恢复生态系统时,特别是在干旱的澳大利亚,土地管理者通常会把重点放在管理猫和狐狸等捕食者上,而忽视兔子。虽然捕食者管理很重要,但忽视兔子的控制可能意味着澳大利亚独特的动物群仍注定会减少。

在干旱的澳大利亚,猫和狐狸吃很多兔子,当兔子数量较少时,它们的数量会受到限制。反对兔子控制的一个常见论点是,在没有兔子的情况下,猫和狐狸会转而食用本地物种。但这种说法是没有根据的。猫和狐狸的捕猎对象可能在短期内从兔子变成本地物种。但是,研究也表明,兔子的减少最终会导致猫和狐狸数量的下降,因为猫和狐狸缺乏主要的食物来源。

对付兔子的一种有效方法是释放生物防治剂,如病毒或寄生虫等兔子的天敌。研究回顾了上个世纪推出三种不同生物防治的效果:1950释放的黏液瘤病(一种传染性兔子病)1968年释放的欧洲兔蚤(作为黏液瘤病的媒介)1995释放兔出血性疾病。每一次都导致澳大利亚兔子数量空前减少。

尽管当时人们对保护动物不太感兴趣,但黏液瘤病的蔓延导致了保护区的生态广泛再生,持续了五年多,直到兔子数量再次增加。据当时的一份报纸报道,红袋鼠数量增长如此之快,以至于土地所有者突然卷入了一场枪战,因为成群结队的袋鼠入侵了他们的财产”。

随着欧洲兔蚤的引入,南澳大利亚的高山山脉的本地草变得多产。同样,南部毛鼻袋熊和沼泽袋鼠扩大了它们的活动范围。到1995年引进兔出血病时,人们对保护和环境的兴趣已经增加,保护效益得到了更好的记录。

原生植被在大片土地上再生,包括原生松树、针叶灌木、金合欢树、女巫灌木和双叶鸸鹋灌木。这种再生在辛普森和斯特泽莱基沙漠的大部分地区意义重大,甚至可以从太空中看到。红袋鼠的数量增加了两到三倍,多种沙漠啮齿动物和一小型有袋食肉动物都扩大了它们的活动范围。但每次,在1020年后,生物防治都会停止工作,因为兔子最终建立了对疾病的耐受性。

今天,澳大利亚大约有1.5-2亿只兔子,人们需要站在最前面来应对这场危机。这意味着研究人员应该不断开发新的生物防治方法。但这不是唯一的解决办法。生物防治的使用必须与传统的兔子管理技术相结合,包括摧毁沃伦(洞穴网络)和港口(地上兔子庇护所)、诱饵、熏蒸、射击或诱捕。

最重要的是,不要再低估兔子。

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